A Debreceni Egyetem az ország más integrált felsőoktatási intézményeihez hasonlóan, addig önállóan működő intézmények (újra)egyesítésével és jogutódlásával 2000. január 1-jével jött létre.

Történelmi gyökerei visszanyúlnak a Debreceni Református Kollégium alapításáig (1538), amelynek később kialakult három akadémiai tagozatára alapozva jött létre a Debreceni magyar királyi Tudományegyetem, az 1912. évi XXXVI. Törvénycikk alapján. Ezzel a négy és fél évszázados, megszakítás nélküli múlttal ma a Debreceni Egyetem az ország legrégebben, folyamatosan ugyanabban a városban működő felsőoktatási intézménye. Az agrár felsőoktatás Debrecenben az 1868-ban létesült Debreceni Országos Felsőbb Gazdasági Tanintézetben kezdődött.

Mintegy 19000 nappali és 29000 összes hallgatójával, több mint 1400 oktatójával az ország egyik legnagyobb felsőoktatási intézménye, de 15 karával és 23 doktori iskolájával (mindkét szám az országban a
legnagyobb) kétségtelenül a legszélesebb képzési és kutatási kínálatot nyújtja.